Un chiaro segnale di ciò è negli ospedali del paese, che si stavano preparando a ricevere un elevato volume di pazienti.

I letti e i reparti sono pronti per loro, gli interventi chirurgici non urgenti sono stati riprogrammati e le ambulanze sono state attrezzate, mentre i team medici hanno provato i protocolli ininterrottamente e i funzionari sanitari hanno trascorso lunghe ore nelle riunioni su Internet preparando e adattando i loro piani di emergenza.

Ma finora, contro la maggior parte delle previsioni, gli ospedali sudafricani rimangono calmi: lo “tsunami” di infezione che molti esperti hanno predetto non si è materializzato. Almeno, non ancora.

“È un po ‘strano, misterioso. Nessuno sa davvero cosa sta succedendo”, dice Evan Shoul, uno specialista in malattie infettive a Johannesburg.

Tom Boyles, un altro medico di malattie infettive, all’Helen Joseph Hospital, uno dei più grandi centri di salute pubblica di Johannesburg, afferma anche che tutti sono “un po ‘perplessi”.

“Abbiamo parlato di calma prima della tempesta circa tre settimane fa. Stavamo preparando tutto qui. E quella tempesta non è arrivata. È strano.”

Gli esperti sanitari avvertono, tuttavia, che è troppo presto per interpretare la mancanza di casi come progressi significativi nella lotta contro l’epidemia e temono che possa persino generare una pericolosa sensazione di compiacimento.

Il presidente sudafricano Cyril Ramaphosa ha suggerito che le due settimane di isolamento nel paese finora sono responsabili di questi indici e ha prolungato la durata delle restrizioni in tutto il paese, che dovrebbe concludersi in una settimana, verso la fine del mese. .

Tuttavia, altri paesi che hanno anche imposto la quarantena non hanno ottenuto risultati simili.

Tracciamento aggressivo dei contatti

In Sudafrica, dal 13 aprile, sono stati segnalati 2.173 casi e 25 decessi per coronavirus. Finora è il paese più colpito del continente.

Sono trascorse quasi cinque settimane dal primo caso confermato di covid-19 in Sudafrica e, fino al 28 marzo, il grafico del numero di nuove infezioni quotidiane ha seguito una curva ascendente accelerata.

Fino ad allora, tutto era simile a quello che è successo nella maggior parte dei paesi in cui i casi erano stati rilevati nelle stesse date.

Ma quel sabato la curva è calata bruscamente: da 243 nuovi casi in un giorno, a soli 17. Da allora, la media giornaliera è stata di circa 50 nuovi casi.

Il duro isolamento precoce del Sudafrica e il lavoro aggressivo di tracciamento dei contatti con le persone infette funzionano davvero? O è solo un piccolo miglioramento prima di un disastro?

Alla fine della scorsa settimana, il presidente Ramaphosa ha dichiarato che “era troppo presto per fare un’analisi definitiva”, ma ha ritenuto che, da quando è stata introdotta la quarantena, l’aumento giornaliero delle infezioni è diminuito dal 42% a “circa il 4%”.

“Penso che più persone testiamo, più riveliamo se si tratta di un’anomalia o se è reale”, ha dichiarato Precious Matotso, un esperto di salute pubblica che controlla la pandemia in Sudafrica per conto dell’Organizzazione mondiale della sanità (OMS).

Paure di compiacimento

In Sudafrica, l’argomento secondo cui è troppo presto per trarre conclusioni definitive sulla diffusione del virus è una visione comune.

“È difficile prevedere quale percorso prenderemo: un tasso di infezione alto, medio o basso. Non abbiamo prove sufficienti”, afferma Stavros Nicolaou, dirigente sanitario che ora coordina parte della risposta del settore privato alla pandemia.

In Sudafrica, dal 13 aprile, sono stati segnalati 2.173 casi e 25 decessi per coronavirus, secondo l’OMS

“Potrebbero esserci dei primi segni positivi, ma la mia paura è che le persone inizino a sentirsi rilassate (e abbassare la guardia), sulla base di dati limitati”, aggiunge.

Ma questa “calma prima di una tempesta devastante”, come ha descritto il ministro della salute Zweli Mkhize la scorsa settimana, sta causando molte speculazioni.

L’ipotesi diffusa è che il virus, introdotto in Sudafrica e in molti altri paesi africani in gran parte da viaggiatori più ricchi e visitatori stranieri, avrebbe inevitabilmente raggiunto i quartieri più poveri e sovrappopolati e si sarebbe diffuso rapidamente.

Secondo gli esperti, questa rimane la prossima fase più probabile dell’epidemia e diverse infezioni sono già state confermate in diversi comuni.

Ma i medici in Sudafrica e in alcuni paesi vicini hanno notato che gli ospedali pubblici non hanno ancora visto alcuna prova di un aumento dei ricoveri per infezioni respiratorie, il segno più probabile che, nonostante prove limitate, il virus si stia diffondendo a un ritmo intenso.

Una teoria afferma che i sudafricani potrebbero avere una certa protezione contro il virus. Alcuni sostengono che ciò potrebbe essere dovuto a una varietà di fattori medici, dal vaccino obbligatorio per la tubercolosi che tutti ricevono alla nascita all’impatto dei trattamenti antiretrovirali o al possibile ruolo di diversi enzimi in diversi gruppi di popolazione. Ma questi presupposti non sono stati verificati.

“Queste idee sono in circolazione da qualche tempo. Sarei sorpreso se fosse il risultato di un vaccino. Queste teorie probabilmente non sono vere”, afferma Boyles.

Il professor Salim Karim, il principale esperto di HIV in Sudafrica, ritiene che si tratti di “ipotesi interessanti”, ma niente di più. “Non credo che nessuno sul pianeta abbia le risposte”, dice.

Shoul, tuttavia, afferma che il paese si sta ancora “preparando come se arrivasse uno tsunami”. “La sensazione è ancora di grande aspettativa e nervosismo”, afferma.

Incertezza

La verità è che questa situazione, a differenza di quanto accade nella maggior parte del mondo, porta gli esperti a considerare se sarebbe una caduta prima di quello che un medico ha definito un possibile “aumento astronomico” in nuovi casi.

Numerosi critici hanno espresso preoccupazione per il fatto che il sistema sanitario pubblico è stato lento nell’attuare un regime di test aggressivo ed è attualmente eccessivamente dipendente da cliniche private per rilevare nuove infezioni.

Documenti del Dipartimento della sanità interno ai quali la BBC ha avuto accesso a crescenti preoccupazioni per la cattiva amministrazione nel sistema pubblico, in particolare per quanto riguarda i test bassi.

Ma queste preoccupazioni per la crescente fiducia nel fatto che l’approccio del governo “basato sull’evidenza scientifica” alla pandemia potrebbe anche ripagare.

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